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Cet ancien reptile n’est pas un lézard. Ne l’appelez pas un lézard

Un lézard vert-orange mange un insecte dans cette illustration.

Il y a 150 millions d’années, un reptile préhistorique contrairement aux lézards modernes s’est faufilé autour de ce qui est aujourd’hui le Wyoming. Un ancien rhynchocéphale, la découverte de l’animal insectivore pourrait faire la lumière sur la persistance de son parent vivant, le tuatara.

Le reptile porte le nom Opisthiamimus gregori. Il ressemble à un lézard, mais comme le tuatara de Nouvelle-Zélande, ce n’en est pas un. Les lézards sont des squamates, un ordre de reptiles qui comprend des serpents et des lézards vers. Les Rhynchocéphales sont un groupe distinct qui a divergé des lézards au Trias.

Les fossiles de Opisthiamimus viennent du Wyoming, où ils étaient assis au-dessus de ce qui était autrefois un nid d’allosaure. Les paléontologues ont trouvé quatre spécimens sur le site, dont un squelette articulé presque complet du reptile. L’espèce nouvellement découverte est décrite dans une étude publié aujourd’hui dans le Journal of Systematic Paleontology.

“Quoi [the fossil] fait est de marteler le fait que les rhynchocéphales étaient un groupe très diversifié pendant une grande partie de leur histoire évolutive », a déclaré le co-auteur de l’étude Matthew Carrano, conservateur de Dinosauria au Smithsonian’s National Museum of Natural History, dans un e-mail à Gizmodo. “Il y a probablement plus de ‘diversité cachée’ là-bas, car beaucoup de fossiles sont petits et fragmentaires, et difficiles à identifier.”

Les restes fossilisés du reptile.

L’année dernière, des scientifiques ont décrit un rhynchocéphale appelé Taytalura alcoberiaidant à clarifier la divergence évolutive entre leur ordre reptilien et les squamates. Taytalura n’est connu que par un crâne bien conservé, mais le plus jeune Opisthiamimus a un squelette presque complet. Sa découverte s’ajoute à celle de Taytalura en montrant que leur ordre reptilien était diversifié relativement tôt dans le temps profond.

“Je suis d’accord avec les auteurs qu’il s’agit d’une découverte importante de la Formation de Morrison”, a déclaré Tiago Simões, un biologiste de l’évolution à l’Université de Harvard qui n’était pas affilié à l’article récent, dans un e-mail à Gizmodo. Simões était l’un des chercheurs qui ont travaillé sur Taytalura.

Opisthiamimus est très ancien; son existence précède Tyrannosaure rex par 60 millions d’années. Il vivait à la fin du Jurassique, aux côtés Archaeopteryx et stégosaure (bien que beaucoup plus près du sol que les deux premiers, et beaucoup plus petit, mesurant seulement 6 pouces du nez à la queue.)

Le seul rhynchocéphale existant est le tuatara, qui fait partie du sous-groupe appelé les sphénodontes, dont il existe deux espèces. Le tuatara peut vivre plus de 100 ans et a le sperme le plus rapide de n’importe quel reptile. Il possède notamment un œil pariétal au centre de son front et trois rangées de dents : deux dans sa mâchoire supérieure et une dans la mâchoire inférieure. Contrairement aux autres reptiles, les dents rhynchocéphales font partie de leurs mâchoires, plutôt que des éléments séparés et remplaçables.

En raison de son anatomie unique, le tuatara est souvent qualifié de «fossile vivant». Il a persisté alors que tous les autres membres de son ordre ne le pouvaient pas. Mais ne l’appelez pas primitif : il a simplement trouvé une formule gagnante pour survivre et s’y est tenu.

Un reptile beige d'un pied de long est assis sur le sol.

“Je serais prudent avec l’interprétation phylogénétique que les auteurs ont fournie pour cette espèce”, a ajouté Simões, notant que les caractéristiques de Opisthiamimus sont plus typiques des sphénodontiens qui apparaissent plus tard dans les archives fossiles.

Trouver plus de fossiles d’anciens reptiles pourrait aider à expliquer pourquoi les squamates persistent sur Terre en abondance alors que les rhynchocéphales ne le font pas.

“Une théorie est qu’une ou plusieurs des caractéristiques uniques des squamates leur ont permis de surpasser les rhynchocéphales”, a déclaré Carrano. «Il existe un large schéma de déclin progressif des rhynchocéphales parallèlement à une augmentation progressive de la diversité des squamates. Mais la concurrence se produit au sein des environnements, et à l’heure actuelle, nous n’avons pas assez de fossiles pour vraiment étudier cette idée, même si dans un endroit comme la formation de Morrison, nous nous rapprochons.

Maintenant, l’équipe passe au crible les restes du Allosaure nid trouvé juste en dessous Opisthiamimus. D’autres fossiles rhynchocéphales attendent d’être découverts, dans la Formation de Morrison et au-delà. Quand ils seront découverts, ils pourraient nous aider à découvrir leur arbre généalogique reptilien.

Plus: Un rare fossile de reptile triasique découvert en Antarctique

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