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Le Daily Show rencontre Riyad ! Comment une entreprise géante de relations publiques lance les Saoudiens.

Edelman a une histoire de travail en et avec l’Arabie saoudite, y compris une campagne pour promouvoir la société de réseautage professionnel LinkedIn comme une “plate-forme qui a amplifié la voix des femmes de carrière saoudiennes”. En 2020, Edelman enregistré auprès du DOJ pour représenter la Saudi Basic Industries Corporation, une société produisant des produits chimiques et d’autres matériaux détenue majoritairement par le gouvernement saoudien, dans le cadre d’un accord d’une valeur d’environ 6,7 millions de dollars. Il a aussi fait du travail de relations publiques pour NEOM Company, qui développe la nouvelle « smart city » saoudienne.

Mais le contrat actuel pourrait être l’un des plus lucratifs parmi ses partenariats avec le royaume ces dernières années, selon les documents déposés par le Foreign Agents Registration Act (FARA). Edelman, une agence sous Daniel J. Edelman Holdings connue sous le nom de United Entertainment Group, a réparti les coûts du contrat en quatre catégories : recherche, planification et stratégie ; relations médias et partenariats stratégiques ; élaboration et diffusion d’un plan pour les médias sociaux ; et la gestion des clients et le reporting. Dans ces catégories, Edelman a promis, entre autres, de “surveiller les conversations en ligne et la couverture médiatique pour identifier les” amis “et les détracteurs”, “Commencer un programme d’établissement de relations de contacts avec les médias basés aux États-Unis” et organiser des “Réunions mensuelles avec les clients”.

Il n’est pas rare que les entreprises aident à connecter les influenceurs et les gouvernements étrangers. L’avocat et professionnel des relations publiques Lanny Davis a rappelé qu’un gouvernement étranger avait demandé à l’ancien de la Maison Blanche de Clinton de le mettre en relation avec son ami et acteur, Rob Reiner, qui avait également des liens avec Hillary Clinton. Bryan Lanza, associé chez Mercury et ancien directeur des communications de l’équipe de transition du président Donald Trump, a déclaré que ce type de partenariats entre gouvernements et célébrités devenait de plus en plus fréquent.

“Vous ne pouvez pas ignorer l’argent”, a déclaré Lanza. “De nos jours, les célébrités gagneront plus d’argent en présentant un gouvernement étranger qu’en réalisant un film.”

Ben Freeman, chercheur au Quincy Institute for Responsible Statecraft, a noté que c’était loin d’être la première fois que le royaume utilisait la culture pop pour les relations publiques. Il a pointé du doigt le prince héritier face-time avec Oprah Winfrey et Dwayne ‘The Rock’ Johnson lors d’une visite aux États-Unis il y a des années.

“C’est la prochaine étape de leur campagne de blanchiment de réputation, et que ce soit par le sport ou par la connexion à Hollywood – vous l’appelez – c’est quelque chose qu’ils essaient de faire depuis des années”, a déclaré Freeman. «Je pense que cette campagne de lobbying… est une grande partie de la raison pour laquelle Biden a pu faire ce voyage, pourquoi c’était du tout possible. C’est à cause d’endroits comme Edelman et les autres personnes qui travaillent pour les Saoudiens.

Le contrat qu’Edelman a signé avec le gouvernement saoudien souligne le changement d’attitude des entreprises américaines envers la nation du Moyen-Orient. À Washington, certains qui rechignaient autrefois à travailler avec le royaume ont progressivement abandonné leurs objections.

La boutique de lobbying et de communication BGR a abandonné l’Arabie saoudite en 2018. Mais en mai, la société a finalisé un accord pour représenter l’organisation islamique non gouvernementale Ligue mondiale musulmane, dont le royaume est “le principal membre contributeur”. Un certain nombre d’autres entreprises ont également signé des contrats avec l’Arabie saoudite depuis un exode de la rue K en 2018 après le meurtre de Khashoggi. Plus tôt ce mois-ci, Edelman a également déposé des documents auprès du ministère de la Justice, qui est tenu en vertu de la loi sur l’enregistrement des agents étrangers, de mener des relations publiques pour une société de publicité basée à Riyad travaillant pour l’Agence saoudienne d’intelligence artificielle des données. Le contrat d’environ trois mois vaut 779 973 riyals, soit environ 208 000 dollars.

Lorsqu’on lui a demandé pourquoi l’entreprise avait changé de position, Jeff Birnbaum, un porte-parole de BGR, a déclaré que la Ligue musulmane mondiale était une ONG et ne faisait pas partie du gouvernement saoudien, ajoutant que «[i]t a longtemps été un défenseur de la tolérance religieuse et un adversaire de l’extrémisme religieux. Il a ajouté que l’embauche de l’entreprise n’était pas liée à la visite de Biden en Arabie saoudite.

La campagne “Search Beyond” proposée par Edelman offre une fenêtre sur la façon dont les méga-entreprises de relations publiques pensent que les clients controversés peuvent se faire plaisir auprès des consommateurs de médias modernes. Dans le discours au ministère saoudien de la Culture, la société vante le succès d’une campagne que son United Entertainment Group a menée pour l’Empire State Building, soulignant sa capacité à recruter des célébrités comme Taylor Swift, Kylie Jenner et David Beckham pour aider à “transformer le bâtiment le plus célèbre du monde en un matériau de dialogue culturel dans le monde entier.

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