Science

Le «glacier apocalyptique» fond plus vite que prévu, selon une étude

Un glacier en Antarctique de la taille de la Floride qui pourrait élever considérablement le niveau mondial de la mer se désintègre plus rapidement que prévu, selon une étude publiée lundi dans la revue Géoscience de la nature.

Un groupe de chercheurs internationaux a cartographié l’empreinte historique du glacier Thwaites dans l’ouest de l’Antarctique, surnommé le «glacier apocalyptique» en raison de l’impact massif qu’aurait son effondrement dû à des températures plus chaudes. Ils ont trouvé « des taux exceptionnellement rapides de recul passé », y compris – à un moment donné au cours des deux derniers siècles – une période au cours de laquelle le glacier a reculé de 2,1 km par an. C’est deux fois plus rapide que le taux de recul constaté dans les années 2010.

“Thwaites tient vraiment aujourd’hui par ses ongles, et nous devrions nous attendre à voir de grands changements sur de petites échelles de temps à l’avenir – même d’une année à l’autre – une fois que le glacier se retirera au-delà d’une crête peu profonde dans son lit”, a déclaré British Antarctic. Robert Larter de Survey, co-auteur de l’étude, a déclaré dans un communiqué de presse qui accompagnait la publication de l’étude.

Les répercussions de cette fusion pourraient être énormes, selon les scientifiques impliqués dans la recherche. “Vous ne pouvez pas enlever Thwaites et laisser le reste de l’Antarctique intact”, a déclaré Alastair Graham, géologue marin à l’Université de Floride du Sud et co-auteur de l’étude.

Un navire de recherche dans l'eau le long du bord de la plate-forme de glace orientale de Thwaites en Antarctique.

Le navire de recherche Nathaniel B. Palmer travaillant le long du bord de la plate-forme de glace orientale Thwaites en Antarctique en 2019. (Images de couverture via Zuma Press)

Le glacier Thwaites est l’un des plus larges de la planète, mais ce n’est qu’un petit morceau de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental, qui contient suffisamment de glace pour élever le niveau de la mer jusqu’à 16 pieds si elle devait fondre, selon la NASA.

Thwaites est ancré dans le fond de l’océan plutôt que sur terre, ce qui le rend particulièrement susceptible de fondre en raison du réchauffement des eaux. En 2020, les scientifiques ont découvert que l’eau chaude fondait Le cours inférieur de Thwaites. Des études antérieures ont montré que jusqu’à 90% du réchauffement causé par les émissions de gaz à effet de serre est absorbé par les océans et que les océans se réchauffent plus rapidement qu’on ne le pensait auparavant.

La fonte de Thwaites représente déjà environ 4 % de l’élévation annuelle du niveau de la mer, qui est actuellement d’environ 0,12 à 0,14 pouce par an, selon l’Agence de protection de l’environnement. Plus de 40% de la population humaine mondiale vit à moins de 60 miles de la côte, beaucoup dans des zones qui seraient inondées par une élévation du niveau de la mer de plus de 3 pieds.

Un phoque solitaire est vu d'en haut sur une banquise.

Un phoque solitaire sur une banquise devant la plate-forme de glace orientale de Thwaites en Antarctique en 2019. (Images de couverture via Zuma Press)

Ce n’est pas le premier signe avant-coureur que Thwaites pourrait être dans un état précaire en raison de la hausse des températures mondiales. Des images satellites prises à la fin de l’année dernière montrent qu’une plate-forme de glace dans la partie est du glacier montre des signes de fissuration.

“Les choses évoluent très rapidement ici”, a déclaré Ted Scambos, glaciologue à l’Université du Colorado à Boulder et dirigeant de l’International Thwaites Glacier Collaboration. dit aux journalistes à l’époque. “C’est intimidant.”

Les chercheurs impliqués dans cette étude ont averti que la banquise pourrait se détacher du fond marin, ce qui pourrait entraîner l’effondrement de la falaise de glace, un processus qui déclencherait alors une fonte plus importante. “Cela deviendrait autonome et causerait un certain recul pour certains glaciers”, y compris Thwaites, a déclaré Anna Crawford, glaciologue à l’Université de St. Andrews, au moment de la publication de cette étude.

Graham a déclaré que son équipe ne pouvait pas prédire avec certitude si le glacier Thwaites se dissoudrait entièrement, mais que la réduction des émissions serait cruciale pour réduire le risque.

“En ce moment, nous pouvons faire quelque chose à ce sujet, surtout si nous pouvons empêcher l’océan de se réchauffer”, a-t-il déclaré.

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