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Les tarifs aériens baissent à mesure que la haute saison estivale des voyages s’estompe. Maintenant quoi?

Les passagers sont vus aux comptoirs d’enregistrement de Delta Air Lines à l’aéroport international Hartsfield-Jackson d’Atlanta avant les vacances du 4 juillet à Atlanta, en Géorgie, le 1er juillet 2022.

Élie Nouvelage | Reuter

Croyez-le ou non, les vols sont de moins en moins chers.

Les tarifs aériens ont chuté de 1,8 % désaisonnalisé de mai à juin, selon les dernières données sur l’inflation aux États-Unis, publié la semaine dernière. Les tarifs ont été l’une des rares catégories à baisser à un moment où les prix à la consommation Rose au clip le plus rapide depuis plus de quatre décennies.

La flambée des voyages au printemps et en été – même à des prix exorbitants – a été une aubaine pour les compagnies aériennes, générant des revenus supérieurs aux niveaux de 2019 alors même que les compagnies aériennes volent moins qu’avant la pandémie, selon des rapports récents de grands transporteurs comme Delta Airlines et Compagnies aériennes américaines.

Maintenant, la question est la suivante : dans quelle mesure la demande sera-t-elle résiliente après le pic estival alors que les transporteurs et les voyageurs sont aux prises avec une inflation persistante et s’inquiètent d’un ralentissement économique ?

PDG de Delta à JP Morgan la semaine dernière, les consommateurs continuent de dépenser avec voracité en voyages. Mais la hausse des coûts peut affecter les budgets de vacances des ménages et l’appétit des entreprises pour envoyer leurs employés en voyage d’affaires.

Une augmentation des coûts pèse déjà sur les résultats des compagnies aériennes et les tarifs élevés obligent certains voyageurs à modifier leurs plans.

Ben Merens, un consultant en communication de 62 ans, a déclaré que sa femme et lui avaient annulé leurs projets de vacances d’été en raison d’une urgence familiale survenue juste avant le week-end du 4 juillet.

Le couple avait pour objectif un voyage à Denver ou à Seattle, mais ne pas aller après un décès dans la famille signifiait des billets de dernière minute de leur domicile à Milwaukee à New York pour assister aux funérailles – qui, selon Merens, étaient sur le point 980 $ chacun.

“Le prix est exorbitant”, a déclaré Merens avant leur vol de retour depuis l’aéroport LaGuardia de New York.

Moins de vols, plus de revenus

Les prix des billets chutent souvent lorsque la haute saison estivale des voyages s’estompe – les enfants retournent à l’école et les familles terminent leurs vacances, bien que les voyages d’affaires reprennent souvent. Les compagnies aériennes ajustent également leur capacité pour les périodes de faible demande afin de ne pas inonder le marché de sièges qu’elles devraient offrir à bas prix pour être remplies.

Les vols aller-retour aux États-Unis au 14 juillet s’élevaient en moyenne à 375 $, en baisse par rapport au pic de 413 $ en mai, mais toujours en hausse de 13 % par rapport à 2019, selon le suivi des tarifs Hopper.

Les compagnies aériennes ont néanmoins été optimistes quant aux ventes futures, citant le désir refoulé de voyager des voyageurs d’affaires et des vacanciers.

“Les gens n’ont pas eu accès à notre produit depuis près de deux ans”, a déclaré le PDG de Delta, Ed Bastian, lors de l’appel sur les résultats trimestriels de la société la semaine dernière. “Nous n’allons pas satisfaire … cette soif, dans un espace d’une période estivale chargée.”

Delta a réalisé un bénéfice de 735 millions de dollars au deuxième trimestre sur un chiffre d’affaires de 13,82 milliards de dollars, soit une augmentation de 10% des ventes par rapport à la même période de 2019. La compagnie aérienne a déclaré que les ventes nationales de voyages d’affaires, à la traîne pour une grande partie de la reprise de l’industrie, ont bondi à 80% des niveaux de 2019.

Delta projette plus en sourdine croissance des revenus pour le troisième trimestre, cependant. Le transporteur s’attend à ce que ses revenus augmentent de 1% à 5% par rapport aux niveaux de 2019 et a déclaré qu’il limiterait la croissance de ses horaires jusqu’à la fin de l’année – une mesure qui pourrait à son tour maintenir les tarifs élevés si les voyageurs la forte demande de places se poursuit.

“Nous reconnaissons également que notre boule de cristal n’est que d’environ trois à quatre mois en ce moment et qu’elle ne va pas aussi loin que les gens voudraient que nous le pensions”, a déclaré Bastian. “Mais tout ce que nous voyons nous dit que nous devons fuir.”

Américain et United Airlines ont également été optimistes et devraient publier leurs résultats du deuxième trimestre et fournir des perspectives aux investisseurs mercredi et jeudi, respectivement. American a prévu lundi une croissance des revenus de 22,5% au deuxième trimestre par rapport à 2019 pour les trois mois clos le 30 juin, en hausse par rapport à son estimation précédente d’une augmentation de 20%, selon un calendrier légèrement plus court.

Opérations de lissage

Pourtant, les compagnies aériennes devront naviguer fissures sur le marché du travail brûlant et les inquiétudes concernant la faiblesse économique à mesure que la haute saison des voyages s’estompe.

“À l’automne, l’impact de l’inflation des coûts sur les revenus et les budgets discrétionnaires des consommateurs et des voyageurs d’affaires pourrait entraîner un affaiblissement de la demande globale de voyages en avion”, a écrit le mois dernier Jonathan Root, analyste des transports chez Moody’s Investors Service. “Cependant, les contraintes de capacité actuelles empêcheraient les compagnies aériennes d’avoir trop de capacité, si cela se produisait.”

Les compagnies aériennes américaines ont largement réduit leurs horaires après avoir mordu plus qu’elles ne pouvaient mâcher ce printemps et cet été. De nombreux transporteurs ont vendu des horaires aux passagers uniquement pour limiter les vols plus tard, car les pénuries de personnel et d’autres défis les ont incités à rappeler.

Delta, American, United, JetBlue Airways, Spirit Airlines et Alaska Airlines ont chacune limité leurs vols.

La baisse saisonnière des vols pourrait aider les compagnies aériennes à améliorer leurs opérations et offrir plus de marge de manœuvre pour former leurs milliers de nouveaux travailleurs sans les hordes de l’été.

Bastian de Delta a déclaré que le transporteur avait embauché 18 000 personnes depuis le début de 2021, ce qui correspond à peu près au nombre qu’il a perdu pendant la pandémie lorsqu’il a exhorté le personnel à prendre des rachats.

“Alors que nous avons plus de 95% des employés nécessaires pour rétablir complètement la capacité, nous en avons des milliers dans une phase du processus d’embauche et de formation”, a déclaré Bastian lors de l’appel trimestriel de l’entreprise.

Southwest Airlines, pour sa part, a déclaré cette semaine avoir embauché 10 000 personnes depuis janvier pour porter son effectif à 61 000, soit plus qu’en 2019.

Elizabeth Bryant, vice-présidente principale des ressources humaines, de l’apprentissage et du développement de Southwest, a ajouté que “l’embauche et la formation resteront une priorité tout au long de 2022”.

Des opérations plus fluides pourraient apaiser les inquiétudes des voyageurs concernant les retards et les perturbations et maintenir la demande à un niveau élevé. Mais dans l’intervalle, voler moins signifie des coûts plus élevés, qui sont souvent répercutés sur les consommateurs.

“Nous supportons en grande partie le coût total de la compagnie aérienne avec seulement 85% de nos vols restaurés”, a déclaré Bastian.

Avec une forte demande, les compagnies aériennes peuvent toujours facturer des tarifs relativement élevés – l’inverse est vrai, c’est pourquoi il y avait tant de bonnes affaires au début de la pandémie, lorsque la plupart des voyageurs potentiels sont restés chez eux.

De plus, une baisse des dépenses de consommation ou un ralentissement du marché du travail pourraient entraîner une baisse des tarifs et des revenus des compagnies aériennes.

“En ce moment, les gens ont juste de l’argent à dépenser”, a déclaré Adam Thompson, fondateur de Lagniappe Aviation, une société de conseil. “Une fois que les gens n’ont plus d’argent à dépenser, vous devez les convaincre qu’ils veulent acheter votre produit.”

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