Science

Une fuite ruine l’offre de lancement d’une fusée lunaire de la NASA ; prochain essai dans des semaines

CAP CANAVERAL, Floride (AP) – La nouvelle fusée lunaire de la NASA a provoqué une autre fuite de carburant dangereuse samedi, forçant les contrôleurs de lancement à annuler leur deuxième tentative cette semaine pour envoyer une capsule d’équipage en orbite lunaire avec des mannequins de test. Le vol inaugural est maintenant interrompu pendant des semaines, voire des mois.

La précédente tentative de lancement lundi de la fusée Space Launch System de 322 pieds (98 mètres), la plus puissante jamais construite par la NASA, a également été troublée par des fuites d’hydrogène, bien qu’elles soient plus petites. Cela s’ajoutait aux fuites détectées lors des exercices de compte à rebours plus tôt dans l’année.

Après le dernier revers, les responsables de la mission ont décidé de transporter la fusée hors du pad et dans le hangar pour d’autres réparations et mises à jour du système. Certains des travaux et des tests peuvent être effectués sur le pad avant que la fusée ne soit déplacée. Quoi qu’il en soit, plusieurs semaines de travail seront nécessaires, selon les responsables.

Avec une période d’interdiction de lancement de deux semaines qui se profile dans quelques jours, la fusée est désormais immobilisée jusqu’à fin septembre ou octobre. La NASA travaillera autour d’un vol d’astronaute SpaceX hautement prioritaire vers la Station spatiale internationale prévu début octobre.

L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a souligné que la sécurité est la priorité absolue, en particulier lors d’un vol d’essai comme celui-ci où tout le monde veut vérifier les systèmes de la fusée “avant de mettre quatre humains dessus”.

“Rappelez-vous simplement : nous n’allons pas lancer tant que ce n’est pas correct”, a-t-il déclaré.

La NASA attend déjà depuis des années pour envoyer la capsule de l’équipage au sommet de la fusée autour de la lune. Si la démonstration de six semaines réussit, les astronautes pourraient voler autour de la lune en 2024 et y atterrir en 2025. Les gens ont marché pour la dernière fois sur la lune il y a 50 ans.

Le directeur du lancement Charlie Blackwell-Thompson et son équipe avaient à peine commencé à charger près de 1 million de gallons de carburant dans la fusée Space Launch System à l’aube lorsque la grande fuite est apparue dans la section moteur en bas.

Les contrôleurs au sol ont essayé de le colmater de la même manière qu’ils traitaient les fuites précédentes, plus petites : en arrêtant et en redémarrant le flux d’hydrogène liquide super froid dans l’espoir de combler l’écart autour d’un joint dans la conduite d’alimentation. Ils ont essayé cela deux fois, en fait, et ont également injecté de l’hélium dans la ligne. Mais la fuite a persisté.

Vignette de la vidéo Youtube

Blackwell-Thompson a finalement arrêté le compte à rebours après trois à quatre heures d’efforts vains.

Le chef de mission Mike Sarafin a déclaré aux journalistes qu’il était trop tôt pour dire ce qui avait causé la fuite, mais cela peut être dû à une surpression accidentelle de la conduite d’hydrogène plus tôt dans la matinée lorsque quelqu’un a envoyé des commandes à la mauvaise vanne.

“Ce n’était pas une fuite gérable”, a déclaré Sarafin, ajoutant que l’hydrogène qui s’échappait dépassait les limites d’inflammabilité de deux ou trois fois.

Lors de la tentative de lundi, une série de petites fuites d’hydrogène sont apparues là et ailleurs sur la fusée. Les techniciens ont resserré les raccords au cours des jours suivants, mais Blackwell-Thompson avait prévenu qu’elle ne saurait pas si tout était étanche avant le ravitaillement de samedi.

Les molécules d’hydrogène sont extrêmement petites – les plus petites qui existent – et même le plus petit espace ou crevasse peut fournir une issue. Les navettes spatiales de la NASA, aujourd’hui à la retraite, étaient en proie à des fuites d’hydrogène. La nouvelle fusée lunaire utilise le même type de moteurs principaux.

Un problème encore plus grave lundi était qu’un capteur indiquait que l’un des quatre moteurs de la fusée était trop chaud, bien que les ingénieurs aient vérifié plus tard qu’il était en fait assez froid. L’équipe de lancement prévoyait d’ignorer le capteur défectueux cette fois-ci et de s’appuyer sur d’autres instruments pour s’assurer que chaque moteur principal était correctement refroidi. Mais le compte à rebours n’est jamais allé aussi loin.

Des milliers de personnes qui ont bloqué la côte pendant le long week-end de la fête du Travail, dans l’espoir de voir la fusée Space Launch System s’envoler, sont reparties déçues.

Le vol d’essai de 4,1 milliards de dollars est la première étape du programme Artemis de la NASA d’exploration lunaire renouvelée, du nom de la sœur jumelle d’Apollon dans la mythologie grecque.

Avec des années de retard et des milliards de dépassement de budget, Artemis vise à établir une présence humaine durable sur la Lune, les équipages y passant éventuellement des semaines à la fois. Il est considéré comme un terrain d’entraînement pour Mars.

Douze astronautes ont marché sur la Lune lors du programme Apollo, la dernière fois en 1972.

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Le département de la santé et des sciences de l’Associated Press reçoit le soutien du département d’éducation scientifique de l’Institut médical Howard Hughes. L’AP est seul responsable de tout le contenu.

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