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Une guêpe, une fleur et une mouche piégées dans l’ambre révèlent un microcosme vieux de 30 millions d’années

Une plante nouvellement découverte, une guêpe récemment découverte et une larve de mouche en développement ont été retrouvées piégées dans de l’ambre, dans un moment d’écologie préhistorique délicieusement préservé.

Si l’image d’un insecte piégé dans l’ambre vous semble familière, vous devez remercier George Poinar, Jr. – l’entomologiste qui a fait cette découverte. Ses premiers travaux d’extraction d’ADN d’insecte de l’ambre dominicain ont directement inspiré la prémisse de parc jurassique.

Sa dernière étude documente le premier enregistrement fossile du genre végétal Plukénétieet le premier signalement du genre végétal sur l’île antillaise d’Hispaniola.

“Les fleurs fossiles des membres de cette famille sont assez rares”, a dit Poinar. “Je n’ai pu trouver qu’un seul fossile connu auparavant, provenant de dépôts sédimentaires du Tennessee.”

Le célèbre ambre dominicain est une forme fossilisée de résine de l’extinction Hymenaea protera arbre, qui, selon les scientifiques, poussait autrefois dans un écosystème de forêt tropicale humide, en raison de la variété de formes de vie que sa résine ensevelie.

(George Poinar, Jr., 2022, biologie historique)

Ce spécimen particulier a été extrait de la chaîne de montagnes de la Cordillera Septentrional.

Il y a un débat sur l’âge des fossiles d’ambre dominicains, avec des théories contradictoires basées sur les micro-organismes utilisés pour dater les spécimens.

Certains disent que la présence de foraminifères – des protistes unicellulaires parfois appelés “amibes blindées” – indique que l’ambre s’est formé il y a environ 20 à 15 millions d’années.

D’autres suggèrent une date d’il y a 45 à 30 millions d’années, basée sur la présence de coccolithes – des plaques de carbonate de calcium formées par du phytoplancton unicellulaire appelé coccolithophores.

Poinar note que cela est encore plus compliqué parce que l’ambre a été agité et redéposé dans des sédiments turbulents qui se sont ensuite solidifiés en roche. De plus, des spécimens d’ambre similaires découverts à Porto Rico et en Jamaïque sont datés de l’Oligocène (il y a 33,9 à 23 millions d’années) et du Maastrichtien-Paléocène (il y a 72,1 à 66 millions d’années), respectivement.

Il estime que ce spécimen a 30 millions d’années.

Le fossile révèle non seulement une nouvelle espèce végétale, mais aussi tout un microcosme écologique, qui, selon Poinar, pourrait inclure la pollinisation, la prédation et même le parasitisme.

Les membres modernes de la Euphorbe genre (les parents vivants de la plante fossilisée) sont en effet pollinisés par de petites guêpes, il est donc possible que cette guêpe ait joué un rôle écologique similaire.

La guêpe fossilisée – Hambletonia dominicanadécouvert et nommé par Poinar en 2020 – est un guêpe encyrtideun groupe de parasites connus pour pondre leur progéniture avec les œufs ou les larves d’insectes plus petits, qui deviennent un repas pour les jeunes guêpes en développement.

Grâce à l’imagerie haute résolution, Poinar a remarqué un minuscule moucheron (Cécidomyiidés) larve dans l’une des graines en développement de la fleur et les dommages à la capsule ovarienne que le moucheron habite.

Il pense que la guêpe aurait pu être attirée par la fleur infectée pour pondre un œuf qui, après éclosion, aurait rapidement parasité la larve de moucheron biliaire.

Bien sûr, le complot sournois de la guêpe a été interrompu lorsqu’une goutte de résine collante a brusquement gelé les trois organismes dans le tableau dans lequel ils sont coincés depuis des millions d’années.

Poinar était tellement fasciné par la beauté de ce moment fossilisé qu’il par rapport son apparition dans les mouvements artistiques du XXe siècle, avec les «courbes élégantes» et les «longues lignes» de la fleur lui rappelant les styles Art Nouveau, et les formes «dansantes», «décoratives» et les «angles vifs» de la guêpe évoquant le design Art Déco.

“En fonction des intérêts, des antécédents et de l’environnement actuel, chacun a sa propre façon d’interpréter les images visuelles dans le monde naturel”, a déclaré Poinar.

“Un organisme peut être décrit, donné un nom scientifique, puis stocké dans une hiérarchie taxonomique.”

Les études sur les fossiles se concentrent souvent sur des organismes individuels et leur place dans la chronologie de l’arbre de vie, peut-être parce qu’il est rare de rencontrer des spécimens complets, sans parler d’une indication aussi claire de l’interaction multi-espèces.

“Dans de nombreux cas, des organismes non apparentés sont ensevelis ensemble dans l’ambre juste par hasard”, a déclaré Poinar.

“Mais j’ai l’impression que dans ce cas, la guêpe a été attirée par la fleur, soit pour obtenir du nectar, soit pour tenter de déposer un œuf sur la capsule qui contient la larve de mouche.”

Le papier a été publié dans Biologie historique.

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